Mythes, Légendes et Symbolique du Serpent

17 septembre 2019 8 min de lecture

Mythes, Légendes et Symbolique du Serpent

La symbolique du serpent est l'une des plus profondes et complexes. Pratiquement toutes les cultures ont des mythes et histoires avec un Serpent Légendaire…

Incontournable dans toutes les cultures

Différentes Significations :

Serpents, dragons, basilics, vouivres, hydres, chimères font partie intégrante des bestiaires mythologiques… Les monstres en forme de serpent sont présents sous de nombreuses formes dans presque tous les folklores. Ils y jouent deux rôles principaux : celui de gardien (Toison d'Or) ou d'initiateur (Fáfnir ou Sigurd Œil de Serpent).

Le « Grand Serpent » cosmique n'a cessé de hanter l'imaginaire des Hommes. De Ras Shamra au Loch Ness, il cristallise les peurs, les angoisses, les désirs, les espoirs. De plus, le serpent est le Symbole de la Connaissance Divine. Dans le texte biblique, au commencement, le serpent ne rampait pas : il parlait avec Adam et Ève mais c’est la malédiction de Dieu qui lui enleva ses pieds (Gen.3:14). Le Grand Serpent porteur de connaissance, évoque un autre porteur de lumière : Lucifer.

Selon une légende, le serpent, tout comme le Soleil, ne peut être regardé en face. Le Serpent serait l'antagoniste du Soleil à cause de ses paupières soudées qui ne cillent pas : il ne semble donc jamais dormir. Opposé au « Feu Primal », il est cependant fortement associé à la Terre à cause de son mode de déplacement.

Il est associé au Monde des Morts et de la nuit, en raison de son corps froid. Dans les mythes, puisqu'il connaît les secrets de l'après-vie et qu'il est une figure de patience, il devient symbole de toute sagesse.

Il est souvent le personnage qui enseigne la sagesse aux héros perdus (comme à Sigurd Œil de Serpent dans la mythologie Viking). Il possède un savoir inquiétant et mystérieux, capable de révéler l'avenir et le passé.

Il est également associé à l'Eau à cause de ses écailles qui le rapprochent du poisson (sinon que, comme tous les reptiles, elles sont soudées contrairement aux poissons) et par sa reptation qui le fait se mouvoir comme une vague mouvante. 

La Mue du Serpent symbolise également le dualisme de la matière, l’enveloppe charnelle et de l'esprit, l'âme. Il représente l'une des plus vieilles aspirations chimériques à la jeunesse éternelle, rajeuni ou plutôt jamais mort.


Les Serpents peuvent être aussi représentés par des Dragons ou des Serpents Ailés dans certaines représentations mythologiques. Si vous aussi vous aimez aussi bien les dragons que les serpents, voici une sélection de Tableaux Dragon de notre confrère Esprit Dragon ! 🐉


Les Affrontements

Les serpents semblent souvent s'opposer à un dieu :

  • L’Aigle, symbole de Zeus Olympien contre Typhon

Zeus contre Typhon

  • L'Archange Saint-Michel terrassant Satan

St Michel contre Satan

  • Marduk et Tiamat en Mésopotamie

Marduk contre Tiamat

  • Thor et Jörmungand chez les Vikings

Thor contre Jörmungand

  • Apollon, le Dieu de la Grèce Antique contre Python

Apollon contre Python

  • Hercule et l'Hydre de Lerne

Hercule contre l'Hydre de Lerne


Toutes les traditions ont des reptiles titanesques et volants 🐍🐉 qui mêlent la puissance physique à l'intelligence. D'autres opposent au travers du serpent et du héros salvateur :

  • La domination de l'esprit sur le corps
  • La domination de l'homme sur la nature
  • Sa nature sauvage

Légendes

Beaucoup de croyances populaires et fausses entourent les serpents :

  • Légendes des serpents qui tètent les vaches
  • Mythe des serpents qui hypnotisent leurs proies.

Kaa Hypnose

Symbole Chtonien (à prononcer « ktonien »), une croyance populaire tenace veut en faire des animaux froids, gluants et visqueux. En réalité ce sont des animaux poïkilothermes : leur corps est sec et doux (écailles en continuité les unes avec les autres sans glande sudoripare !) 🐍


Iconographie

Iconographie Antique

Le Caducée, attribut de Mercure (ou Hermès) porte deux serpents. Les serpents du Caducée, dressés et entrelacés, signifient l’union du ciel et de la terre et l’éveil de la conscience cosmique.

Collier Caducée

Le Bâton d'Esculape (ou Asclépios) ne porte qu'un seul serpent. Le symbole de la médecine à emprunté ce mythe pour en faire son emblème ⚕️

Ne pas confondre avec la Coupe d'Hygie qui est le symbole de la pharmacie.

Symbole serpent

On trouve également Hercule (ou Héraclès) enfant en train d'étrangler un serpent ou adulte combattant Achéloüs métamorphosé en serpent.

Hercule Enfant et Hercule face à Achéloüs

Dans les 12 Travaux d'Hercule, ce personnage éponyme combat plusieurs animaux fantastiques en plus d'Achéloüs que nous venons de présenter. Le Lion de Némée est d'ailleurs le premier adversaire de la liste.


Une des plus célèbres représentations du serpent dans l'art est le groupe sculpté du Laocoon, illustration d'un épisode de l'Iliade qui inspira le titre d'un ouvrage de Lessing. La chevelure de Gorgone Méduse est formée d'un nœud grouillant de vipères, que l'on retrouve sur le bouclier de son vainqueur : Persée.

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Les figures allégoriques de l'envie sont également représentées avec une chevelure de serpents.

Groupe de Laocoon et Tête de Méduse

Les textes ont fourni aux peintres historiques matière à des épisodes où le serpent figure de façon prééminente, notamment la mort d'Eurydice, piquée par un serpent et celle de Cléopâtre, qui se suicide en se laissant mordre par un aspic.

Comme le serpent, beaucoup d'animaux même très communs possèdent des secrets qui entretiennent ces mythes. Le chat par exemple ! Auquel on accorde de grands pouvoirs depuis des milliers d'années (notamment en Egypte ancienne) et qui même aujourd'hui possède encore des millions d'adorateurs prêts à porter fièrement leurs bijoux chat !

Le serpent icône de la Mode dans l'Antiquité (et de nos jours 💁‍♀️). Le serpent a été utilisé en bijou, comme la reine Cléopâtre qui le portait en diadème, en ceinturon ou autour du cou ; cette iconographie est reprise dans le film éponyme de 1963 avec l'actrice Elizabeth Taylor. La chroniqueuse de mode Diana Vreeland le portait en bijou, avec des yeux en rubis.

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Iconographie Chrétienne et Judaïque

Dans l'iconographie chrétienne, le serpent est un symbole ambigu. Il apparaît dans les illustrations du récit de la tentation d'Adam et Ève (Nahash) où il symbolise le tentateur, le mal, le péché ainsi que l'avènement de la mort.

Il figure également dans les récits mythiques de Moïse changeant en serpent le Sceptre d'Aaron. L'épisode du Bâton créé à partir du Serpent d'Airain avait la particularité de soigner, d'un seul regard, les personnes victimes de morsure de serpent. Plus tard, ce bâton fût utilisé par Moïse pour, notamment, séparer la Mer Rouge en deux pour fuir les égyptiens.

Représentation du Bâton de Moïse au sommet du Mont Nebo en Jordanie actuelle

Bâton de Moïse au sommet du Mont Nebo


Lorsque le serpent apparaît foulé aux pieds par les représentations de la Vierge Marie de l'Immaculée Conception, il représente le mal (le démon) écrasé par la foi. De même que dans le bestiaire des cathédrales où il est associé aux crapauds ou avec le miroir : c'est l'un des attributs de la Prudence.

Immaculée Conception et Statue avec Serpents et Crapauds


Les Serpents Légendaires

Bestiaire Antique

  • Le Lucifer préchrétien lui aussi était représenté par un serpent ailé.
  • En ancienne Égypte, on le retrouve peint sur les sarcophages, gravé sur des monolithes et dans les pierres des pyramides et des temples égyptien.
  • Le Léviathan est présent dans les poèmes mythologiques phéniciens de Ras-Shamra (1300 avant notre ère).
  • Le serpent qui se mord la queue, comme dans certaines de ses représentations, se nomme « Ouroboros », il est le symbole de la nature cyclique de la vie et de la mort. Il se retrouve non seulement en Grèce Antique mais aussi dans de nombreuses civilisations sous un autre nom ; ainsi, le serpent qui enserre, en quelque sorte, l'entière création entre ses anneaux, entoure et comprend tout ce qui est, emblème de toute perfection.

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    Léviathan et Ouroboros

    • Chez les Grecs anciens, le serpent Python est l’hôte du temple de Delphes d’où Socrate tirera sa devise, « connais-toi, toi-même », celle-ci étant écrite au fronton de ce temple. Il représente ici le symbole même de la sagesse philosophique, le pouvoir de la connaissance et du savoir. Le serpent est aussi un des attributs du dieu des médecins Esculape et d'Hermès qui le portent sur leurs Caducées.

    Bestiaire Nordique

    Midgardsormr ou Jörmungandr, le Grand Serpent de la mythologie Nordique vit dans la « Grande Mer » qui entoure le monde du Milieu : Midgard.

    La Terre des Hommes (Midgard), au centre de laquelle se trouve la Terre des Dieux : Asgard.

    Au-delà de la Mer et des anneaux protecteurs de Midgardsormr se trouve Utgard : la terre des puissances mauvaises et destructrices, des Géants et des Forces du Chaos.

    Au centre de ce monde conçu comme un gigantesque Arbre de Vie c'est Yggdrasil, le grand Arbre Sacré. En mordant sa queue, Jörmungandr assure cohésion et solidité au monde car sans lui c'est le Ragnarök (La Fin de l'Univers).

    Yggdrasil, l'Arbre Monde

    Ainsi les légendes scandinaves ont besoin d'un héros pour contrer cette peur de l'anéantissement total : Thor, fils d'Odin

    Thor tenta, un jour, de pêcher Midgardsormr sans y parvenir puisque'il fut empêché par un géant témoin du combat.

    Le duel entre Midgardsormr et le Dieu du Tonnerre se terminera avec la mort des deux lors du Ragnarök.

    Thor contre Midgardsorm

    Parce qu'il est l'ennemi du farouche fils d'Odin, le Serpent a fini par être associé aux créatures du Mal. Il est devenu le fils de Loki, Dieu du Désordre et de la Ruse.

    Bestiaire Hindou

    On retrouve cette idée dans le Mahâbhârata, texte fondateur de la mythologie hindoue, où le Pinaka, l'arc de Shiva, porte le Grand Serpent Arc-en-ciel enroulé sur la corde qui sert à tendre l'arc. En effet, cette image est lourde de sens car l'arc-en-ciel est perçu comme un pont entre le ciel et la terre.

    Chez les Hindous, le serpent Kundalini est le canal d'énergie central qui relie ensemble les 7 chakras dans une double hélice qui n'est pas sans évoquer la structure de la chaîne d'ADN.

    Shiva, le Dieu du Panthéon Hindou, porte une guirlande de serpents autour du cou.

    Le serpent apparaît également dans les représentations de Bouddha protégé par le Naga.

    Kundalinî, Shiva et des Nagas

    Bestiaire Judéo-Chrétien

    Comme nous l'avons vu tout à l'heure, le serpent représente le Mal et la Tentation dans la mythologie judéo-chrétienne. Dans la Genèse, Satan prend la forme d'un serpent pour inciter Ève à manger le fruit défendu : c'est le péché originel.

    Dans l'Apocalypse selon Saint Jean, Satan est représenté comme le Serpent Ancien, le séducteur des nations.

    On le retrouve aussi comme dragon marin : Rahab ou Léviathan.

    Paradoxalement, il représente aussi la guérison, sous la forme du Serpent d'Airain construit par Moïse, qu'il suffisait de regarder pour neutraliser le venin des « serpents ardents ».

    Nahash, Adam et Eve

    Bestiaire Amérindien

    On retrouve aussi le serpent à plumes dans la figure amérindienne bien connue de Quetzalcóatl.

    Plusieurs noms sont attribués, selon les populations amérindiennes :

    • Quetzalcóatl pour les Anciens Mexicains (Aztèques)
    • Kukulcan pour les Mayas
    • Gucumatz pour les Quichés

    C'est un dieu pacifique et éducateur. La tradition amérindienne attribue à Quetzalcóatl l'invention du tissage, de la céramique et du zéro. Par conséquent, il est associé aux mathématiques, à la précision et enfin à l'astronomie.

    Dieu Quetzalcóatl, Kukulcan et Gucumatz

    Bestiaire Bouddhiste Tibétain

    Dans le bouddhisme tibétain, le serpent représente l'un des trois poisons de l'esprit :

    • L'aversion (la haine)
    • L'avidité (représentée par un coq)
    • L'ignorance (représentée par un porc)

    Dans les représentations iconographiques, on constate que le serpent et le coq sortent de la gueule du porc, cela semblerait indiquer que l'ignorance est la racine des deux autres poisons.

    Les 3 Poisons de l'Esprit, bouddhisme tibétain

    Les Serpents Aujourd'hui

    Ainsi, à travers tous ces exemples et toutes ces cultures, le serpent a toujours été à l'origine de bons nombres de nos Mythes & Légendes. Il a alimenté les peurs de nombreuses personnes à cause, peut-être, de son apparence et de sa dangerosité.

    Néanmoins, les serpents sont de nouveau appréciés pour leur élégance et leur côté indomptable.

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